Le tableau périodique des éléments chimiques a quatre nouveaux symboles

L’Union Internationale de Chimie Pure et Appliquée (ou IUPAC) a annoncé le 30 décembre dernier que les éléments 113, 115, 117 et 118 ont complété les critères requis, faisant alors d’eux les premiers éléments à être ajoutés au tableau périodique des éléments chimiques depuis 2011 et à compléter la septième ligne dudit tableau.

Ces quatre éléments synthétiques pourront également être nommés officiellement dans les prochains mois. Les éléments 115, 117 et 118 ont été découverts par l’équipe de chercheurs de l’Institut unifié de recherches nucléaires situé à Dubna en Russie et du Laboratoire national de Lawrence Livermore en Californie, aux États-Unis. Quant à l’élément 113, il a été découvert par l’équipe de chercheurs du laboratoire japonais Riken. Ce seront d’ailleurs ces chercheurs japonais, russes et américains à l’origine de ces découvertes qui proposeront des noms permanents et des symboles aux nouveaux éléments. Ils pourront entre autres porter le nom d’un concept mythologique, d’un minéral, d’un lieu ou d’un pays, d’une propriété ou même d’un scientifique.

« Pour des scientifiques, cette reconnaissance avait plus de valeur qu'une médaille d'or aux Jeux olympiques », a déclaré Ryoju Noyori –prix Nobel de chimie en 2001– au quotidien d’information britannique The Guardian.

Découvrir de tels atomes « lourds » aurait été difficile compte tenu de leur instabilité (ils se désintègrent rapidement en de plus petits atomes). Mais les recherches ont révélé des durées de vie légèrement plus longues prouvant qu’ils existent réellement. Ce qui ferait renaître l’espoir de découvrir enfin l’« îlot de stabilité » (un groupe d’éléments à la fois très lourds et stables).

Kosuke Morita (sur l'image ci-dessous), un des scientifiques ayant mené les recherches sur l’élément 113 à Riken, a déclaré dans un communiqué que son équipe va maintenant « s’orienter vers un territoire encore inexploré de l’élément 119, voire au-delà ! »...

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