Des scientifiques reproduisent une boule de foudre en laboratoire

La foudre en boule (ou plasmoïde) est un des phénomènes météorologiques rares les plus impressionnants, mais aussi les moins bien connus et expliqués par la science. Pour la première fois, des scientifiques sont parvenus à en recréer une de manière artificielle en laboratoire et ont pu l’observer pour mieux tenter d’en comprendre le fonctionnement.


Bien qu’observées depuis des dizaines d’années par différents témoins dans le monde, les boules de foudre restent encore assez mystérieuses pour les scientifiques. Ces phénomènes sont généralement observés durant des orages, et ne durent que quelques secondes selon les témoins. Ils se présente sous la forme d’une boule lumineuse de 20 à 40 centimètres de diamètre, qui peut être statique ou en mouvement, dégager des chaleurs extrêmes et traverser n’importe quelle matière. Dans la culture populaire, ce genre de phénomène a notamment été rendu célèbre par l’album de Tintin : Les 7 boules de cristal.


Ce phénomène et les réactions qui l’entourent étant très peu connus, le reproduire en laboratoire aura demandé beaucoup de patience et d’expérimentation à l’équipe de chercheurs de l’US Air Force. Ils ont finalement réussi à obtenir un résultat probant, un plasmoïde qui s’est élevé dans les airs pendant une demi-seconde avant de s’éteindre. Si ce temps paraît court par rapport aux différentes observations naturelles, il est cependant beaucoup plus encourageant que les quelques millisecondes observées en laboratoire jusqu’à maintenant. Pour cela, ils ont utilisé un liquide conducteur dont ils ont fortement augmenté l’acidité. Michael Lindsay, chef de l’équipe, reconnaît toutefois que le phénomène qu’ils ont créé en laboratoire présente certaines différences avec celui observé dans la nature : la foudre en boule ne survient pas obligatoirement au-dessus d’un liquide, par exemple. Mais il reste convaincu que cette expérience réussie est un premier pas important pour mieux comprendre ce phénomène.

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