La NASA veut aller sur Europa, une des lunes de Jupiter

Le succès de la mise en orbite de la sonde Rosetta autour de la comète Tchouri semble avoir inspiré la NASA, qui cherche à réaliser un nouvel exploit. L’agence spatiale veut en effet envoyer un orbiteur autour d’Europe, une des lunes de Jupiter.

La NASA demande donc un financement spécial pour cette mission, et réclame ainsi 30 millions de dollars au gouvernement américain. Il s’agira donc d’envoyer un vaisseau en orbite autour de la lune Europe, qui orbite elle-même autour de Jupiter, la géante gazeuse la plus proche de la Terre. Le vaisseau en question devra effectuer 45 tours au-dessus de la surface du satellite, le tout sur une période de trois ans. Il s’agira ainsi d’établir une carte complète de cette lune, de la même manière que ce qui avait déjà été effectué pour Titan, un des satellites de Saturne.

Nommée Clipper, la mission nécessite un vaisseau qui doit être terminé d’ici dix ans, selon la NASA, qui espère donc l’envoyer dans l’orbite de Jupiter moins de trois ans après. Le voyage en lui-même, s’il utilise les techniques de propulsion actuelles, pourrait durer près de 8 ans, et permettre d’étudier Europe au plus près, répondant ainsi à de nombreuses questions : de quoi sont constituées ces « veines rouges », qui parcourent la surface ? Y trouvera-t-on vraiment des geysers crachant de l’eau sous la surface glacée de la planète ? Et enfin, il s’agira de déterminer s’il s’agit d’un astre abritant des conditions propices à la vie.

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