Le robot Opportunity fête ses 12 ans sur Mars

Arrivé en 2004, le robot Opportunity vient de fêter ses 12 ans passés sur la planète Mars. Une performance, considérant qu’il n’était censé durer que 90 jours lors de son départ pour la planète.

Le 24 janvier 2004, plus de 8 ans avant Curiosity, c’est le Rover Opportunity qui posait ses roues sur le sol aride de Mars. Tout comme son petit frère, le robot avait pour mission d’analyser le sol de la planète rouge, et de fournir des panoramas des paysages l’entourant, mission qu’il remplit depuis maintenant 12 ans. Cette longévité est une surprise pour les scientifiques de la NASA, qui ne lui avaient prévu un fonctionnement optimal que pour environ trois mois, c'est-à-dire 90 jours. Ses équipements, optiques et batteries étant toujours fonctionnels après cette limite, ils ont continué à l’utiliser normalement durant des années.

Les scientifiques s’attendaient en effet à ce que les panneaux solaires, destinés à recharger les batteries de l’appareil, soient rapidement recouverts de poussière, très présente à la surface. Mais heureusement, de forts vents inattendus ont joué un rôle primordial dans la survie du robot, en gardant les panneaux solaires propres et fonctionnels toutes ces années. Notons cependant que si 12 ans constituent un record pour un robot de ce genre, son âge martien doit être divisé par deux, une année sur Mars correspondant environ à 1,9 de nos années.

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