Mission Rosetta : le silence inquiétant de Philae

La mission Rosetta, qui était parvenue à poser le robot Philae sur une comète de seulement 4 kilomètres de large en plein vide spatial, semblait au départ être un succès. Mais depuis quelques semaines, les scientifiques s’inquiètent du silence prolongé du robot, qui ne répond plus aux appels et aux instructions envoyées depuis la Terre. Ils craignent notamment que ce silence soit la cause d’une panne causée par une recharge trop faible de ses batteries, à cause d’une exposition trop courte aux rayons du soleil.

Le robot Philae n’a plus donné signe de vie depuis le 9 juillet 2015. Arrivée sur la comète Tchourioumov-Guérassimenko en novembre 2014, son atterrissage avait été quelque peu périlleux. Elle avait en effet atteint sa zone prévue, mais au lieu de s’y poser en douceur, a rebondi plusieurs fois avant d’aller se loger dans une vallée beaucoup plus à l’ombre que sa zone d’atterrissage initiale. Si la sonde a pu se réactiver en juin et continué de fonctionner sans encombre jusqu’au mois de juillet, elle n’aurait en revanche pas pu bénéficier d’un ensoleillement suffisant pour que ses panneaux solaires rechargent ses batteries convenablement.

Les scientifiques chargés de la mission au CNES ne sont pour l’instant pas optimistes quant à l’avenir de Philae. Ils ont tenté de reprendre le contact avec la sonde entre fin novembre et début décembre, une période optimale pour les communications, puisque la sonde Rosetta était au plus proche de la comète, mais sans résultat. Désormais, la comète est dans une phase qui l’éloigne de plus en plus du soleil, compliquant d’autant plus un potentiel rechargement des batteries de Philae, qui risque de rester en panne sèche pour une durée indéterminée. Le robot aura cependant permis de nombreuses découvertes sur la comète qui l’héberge, après notamment une soixantaine d’heures de travail avant de tomber en panne et la transmission de nombreuses données exploitables sur sa composition et son atmosphère. La mission Rosetta est censée prendre fin en 2016.

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