Microsoft officialise Windows Phone 8.1 et Cortana

La nouvelle version de Windows Phone s'appellera bien "Windows Phone 8.1". Elle sera disponible en « preview » pour les développeurs dès la mi-avril. Les premiers smartphones équipés en standard de cette édition devraient apparaître sur le marché vers la fin mai.

En théorie, tous les smartphones actuellement équipés de Windows Phone 8 peuvent évoluer vers Windows Phone 8.1. En pratique, il faudra attendre sa mise à disponibilité non seulement par les constructeurs, mais également par les opérateurs. A l’heure actuelle, seul Nokia a confirmé que l’intégralité de ses terminaux Windows Phone 8, y compris les modèles d’entrée de gamme comme le Lumia 520, recevront bien cette mise à jour dans le courant de l’été.

Cette nouvelle version apporte des améliorations majeures à la plateforme sous-jacente. Celles-ci devraient considérablement simplifier la vie des développeurs et accélérer encore l’enrichissement du catalogue d’apps du Windows Phone Store (qui s’enrichirait selon Microsoft de quelque 500 nouvelles apps par jour en ce moment).

Ces améliorations permettent aussi aux constructeurs d’introduire des terminaux double-SIM avec une gestion complète des interactions : par exemple, pour chaque contact, on peut spécifier quelle SIM, et donc quel numéro, devra être utilisée lorsqu’on essaye de le joindre. Mais « WP 8.1 » introduit également de nouvelles fonctionnalités très attendues des utilisateurs.

Davantage de personnalisation

Microsoft aime à affirmer que l’interface utilisateur originale de son système contribue à faire des appareils Windows Phone, les smartphones les plus personnels. Certaines améliorations de « 8.1 » veillent justement à ce que l’expérience soit encore plus personnelle et personnalisable. C’est notamment le cas de l’écran de verrouillage. Il peut désormais afficher davantage d’informations, mais également des animations interactives qui contribuent à rendre cet écran plus utile et plus ludique. Dans un même ordre d’idée, on peut désormais attribuer une image de fond personnel à l’écran d’accueil. L’image viendra remplir le fond des vignettes créant un effet visuel des plus surprenants.  

Action Center

Très attendu, un centre de notifications fait enfin son apparition. Similaire dans l’esprit et dans la présentation à celui d’Android et iOS, celui-ci se déclenche par un glissement du doigt depuis le bord supérieur de l’écran. Il regroupe en un endroit les notifications reçues par les Apps (jusqu’ici celles-ci s’affichaient exclusivement dans les vignettes) mais il offre aussi un accès simplifié aux principaux paramètres (connexions Wi-Fi, Mode Avion, etc.). Les paramètres accessibles depuis « l’Action Center » sont personnalisables. En outre, les utilisateurs peuvent spécifier, pour chaque App, si les notifications reçues doivent s’accompagner d’une sonnerie ou d’une vibration du smartphone.

Un clavier gestuel

Windows Phone 8.1 enrichit son clavier virtuel d’un nouveau mode de saisie par gestuelle, à la façon du fameux Swype d’Android. Il suffit de faire glisser son doigt (sans le relever) d’une lettre à l’autre pour saisir les mots. Le mécanisme est déroutant mais se veut plus rapide et efficace une fois que l’on s’y est habitué. D’ailleurs, pour démontrer toute l’efficacité de cette saisie, Microsoft a fait valider un record de vitesse de saisie par le Guiness Book des records. 

Des améliorations à la pelle

Nombre d’autres détails du système ont été améliorés. Ainsi, le calendrier propose une nouvelle vue à la semaine, Skype s’intègre à la partie téléphonie avec une option permettant de basculer d’un appel voix classique à une conversation vidéo Skype sans interrompre la discussion, le Windows Phone Store a été repensée pour redonner la priorité aux nouvelles apps (et n’affiche plus les apps déjà installées). Plus originale, la fonction « Wi-Fi Sense » repère les hotspots Wi-Fi gratuits et vous y connecte vraiment automatiquement sans même avoir à afficher le traditionnel écran de confirmation ou d’authentification qui les accompagnent.

Un véritable assistant personnel 

La grosse nouveauté reste cependant l’introduction de Cortana. Microsoft la décrit comme la première véritable assistante personnelle virtuelle. Concurrente du SIRI des iPhones, Cortana a été conçue pour remplacer la fonction de recherche du téléphone, pour procurer des réponses immédiates à vos questions et pour réagir à des ordres directs.

Elle s’interroge aussi bien à la voix qu’à l’écrit en posant des questions en langage naturel. Elle comprend des demandes relativement simples comme « Quel sera le temps sur Paris ce Week-end ? » ou « Quels sont les meilleurs restaurants végétariens à proximité ? » mais aussi des concepts plus évolués comme « Rappelle-moi de demander à ma sœur comment se porte son nouveau chiot la prochaine fois que l’on se parlera » ou « Rappelle-moi de sortir les poubelles lorsque je serai de retour chez moi ».

Autrement dit, non seulement Cortana sait tout de ce qui est présent sur Internet mais elle sait aussi tout de vous-même, de vos habitudes, de vos amis proches, de vos goûts, de votre position. Une connaissance qui pourrait se révéler effrayantesi elle n’avait pas été aussi ingénieusement implémentée : en effet, tout ce que Cortana apprend de vous est accessible au travers d’une sorte de bloc-notes thématique et l’utilisateur peut à tout moment demander à l’assistant de ne jamais surveiller certains faits, gestes et comportements.


Microsoft a d’ores et déjà prévenu que ce service ne serait qu’en Bêta au lancement de Windows Phone 8.1. Le système utilise des technologies de "Machine Learning" et de reconnaissance linguistique qui a besoin de temps pour s’enrichir et améliorer sa reconnaissance et sa compréhension.
Plus gênant, Cortana ne sera disponible qu’en anglais au lancement. Sa généralisation à d’autres langues se fera petit à petit dans les mois qui suivront.

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