Exploration martienne : la NASA va tester un planeur

Le premier avion à survoler Mars pourrait être une aile volante. Dans cette optique, la NASA est en train de développer un prototype de l’aéronef. Baptisé Prandtl-m, il s’agit d’un planeur capable de voler au-dessus du sol martien afin d’assurer une reconnaissance à basse altitude.

On doit cette invention aux ingénieurs de l’Armstrong Flight Research, le centre de recherche aéronautique de la NASA. Si les rovers sont conçus pour fouler la surface martienne, cette aile volante pourra planer au dessus afin de fournir des images détaillées ou cartographier des sites. Fabriqué à partir de fibre de verre et de carbone, le prototype actuel fait 61cm d’envergure et pèse moins de 500g. Il est conçu pour se plier et se déployer à partir d’un CubeSat (un satellite miniature) embarqué dans le bouclier thermique d’un rover martien. Une fois largué, il pourra corriger son altitude lors de la descente et voler dans l’atmosphère martienne. Théoriquement, le Prandtl-m devrait voler à 610 m au-dessus du sol martien. Sa portée est de 32km tandis que le temps de vol maximum est de 10 minutes.

Les premiers essais de vol sont prévus cette année en simulant les conditions de vol sur Mars. Le produit fini devrait entamer sa première mission sur Mars d’ici 2024.


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