Cette étoile serait ce qu'il y a de plus rond dans l'univers

Les objets cosmiques ne sont jamais parfaitement ronds. La force centrifuge les aplatit légèrement lorsqu'ils tournent dans une forme elliptique très légère autour de l'équateur. Le rayon du soleil, par exemple, est 10 km plus long à l'équateur que sur les pôles (rayon moyen de 695 700 kilomètres). Pour la Terre, cet écart des rayons entre l’équateur et les pôles est de 21 kilomètres (rayon moyen de 6371 kilomètres).

L’objet naturel le plus rond de l’Univers

Pourtant, l’étoile Kepler 11145123 qui est située à quelque 5 000 années-lumière de la Terre semble déroger à la règle avec un rayon équatorial de seulement 3 kilomètres de plus que le rayon polaire et un rayon moyen de 1,5 million de kilomètres. Autrement dit, c’est l'objet naturel le plus rond jamais repéré dans le ciel et il est pratiquement parfait dans sa rondeur.

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Pour mesurer la rondeur de l’astre et en arriver à cette conclusion, Laurent Gizon de l'Institut Max Planck pour la recherche sur le système solaire et ses collègues de l'Université de Göttingen, ont en effet observé les oscillations de l'étoile ou « dilatations et contractions périodiques » ─ qui peuvent être détectées dans la luminosité de l'étoile ─ pendant plus de quatre ans. Différents modes d'oscillation sont sensibles à différentes latitudes. Cette sensibilité permet aux chercheurs de les comparer.

Par ailleurs, Kepler 11145123 est moins elliptique que sa rotation, qui est trois fois plus lente que celle du soleil. Selon l'équipe, ce sont les champs magnétiques qui pourraient faire paraître l'étoile plus sphérique. Pour vérifier le bien-fondé de cette hypothèse, l'équipe prévoit d'appliquer cette méthode à d'autres étoiles. « Il sera particulièrement intéressant de voir comment une rotation plus rapide et un champ magnétique plus fort peuvent changer la forme d'une étoile », a déclaré Gizon.

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