La NASA développe des drones pour Mars

L’agence spatiale américaine veut être plus efficace dans l’exploration de la planète rouge. Après avoir présenté le robot Puffer, la NASA dévoile maintenant son prototype de drone électrique pour les missions à longue portée. L’appareil sera associé à un astromobile comme rover qui fera office de plateforme de lancement et de chargeur. La NASA envisage ainsi d’équiper Rover d’un espace pouvant accueillir le drone. Un bras robotisé servirait au décolage et les panneaux solaires du véhicule assureraient son alimentation.

L’idée est de couvrir le plus d’espace avec un drone adapté à l’atmosphère de Mars qui embarque un système de navigation autonome en plus d'une panoplie de capteurs. La cartographie de la planète rouge deviendrait alors plus facile en utilisant notamment l’odométrie visuelle. L’agence spatiale américaine pense surtout aux canaux de lave et aux canyons profonds inaccessibles par l’astromobile. Dans l’optique d’une colonie sur Mars, ces drones iraient également en éclaireurs afin d’identifier les zones habitables.

Les essais de vol en basse pression ont déjà commencé dans les locaux de la NASA à Langley. S’ils offrent une simulation de l’atmosphère de Mars, les vols à l'air libre permettent d’améliorer le système de navigation autonome.

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