Avec Road Runner, Microsoft s'intéresse de plus en plus aux véhicules autonomes

Malgré des alliances avec Baidu et Renault-Nissan, Microsoft est plutôt discret sur ses recherches en matière de véhicules autonomes, laissant le champ libre (et la communication) à Google, Tesla ou Uber. Pourtant, des ingénieurs travaillant pour le géant de Redmond ont lancé le projet Road Runner. Celui-ci est en fait issu du Microsoft Garage, « une communauté de stagiaires, d'employés et d'équipes venus de toutes sections de la société qui se réunissent pour transformer des idées folles en projets concrets. »

Dans le cas présent, les membres du Microsoft Garage ont mis au point Road Runner, afin d'aider l'industrie des véhicules autonomes à développer des algorithmes toujours plus performants. Le système mis en place par l'équipe de Microsoft exploite une simulation photoréaliste et un apprentissage profond (deep learning). Road Runner rassemble des données et entraîne une IA grâce à une simulation dans le monde réel. Le projet a démarré en janvier 2017, mais comme il ne bénéficiait au départ d'aucun financement, l'équipe de Microsoft Garage s'est mise à travailler sur des voitures télécommandées et des simulateurs gratuits trouvés sur le Web. Puis, elle s'est tournée du côté d'AirSim, une plate-forme de simulation Open Source de Microsoft Research, basé sur le moteur Unreal et destinée à la recherche sur les drones.

Cette méthode permet à un véhicule d'apprendre de ses erreurs. Si le système s'écrase sur des obstacles, il apprend des différents accidents qu'il a eus, sans avoir à travailler sur plusieurs scénarios dans le monde réel. La simulation permet de recréer différents cas, et offre à l'IA un moyen de s'améliorer et de recueillir toujours plus d'informations. D'autant que plusieurs instances peuvent être exécutées en même temps en répartissant le travail d'apprentissage sur plusieurs machines virtuelles du Cloud.

L'équipe du Microsoft Garage a finalement publié le fruit de ses recherches dans un « livre de recettes » téléchargeable à cette adresse.

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