La mission Rosetta est un succès : Philae s'est posé sur la comète

Mise à jour 17h15 : Le contact a été confirmé, Philae a atteint avec succès sa cible.

Ce 12 novembre pourrait bien être une date historique pour la recherche spatiale et la science. À quelque 510 millions de kilomètres de la Terre, la sonde spatiale Rosetta, partie en 2004 de notre planète, est sur le point de réaliser une mission inédite : larguer un robot sur une comète. Et il ne s’agit pas de n’importe quelle comète : Churyumov-Gerasimenko est âgée de 4,5 milliards d’années et est pourtant restée intacte depuis la création de l’univers. Rien que cela.

L’objectif de Rosetta est de larguer le robot Philae, de la taille d’un frigo, à environ 20 kilomètres de son objectif. Après une chute libre d’environ 7 heures, ce dernier devra alors réussir à se poser sur les 4 kilomètres que mesure la comète, dont la vitesse de déplacement est de 10 km par seconde : la marge de manœuvre est faible, de l’ordre du kilomètre. Selon les experts, qui ont calculé un milliard de trajectoires possibles, le robot a une chance sur deux d’arriver sans encombre sur son objectif.

Une fois posé, un propulseur le maintiendra au sol pendant que des harpons viendront le fixer à la surface de la comète. Puis, confortablement installé sur son gros caillou, Philae pourra compter sur un véritable laboratoire technologique pour analyser le sol de la comète. Compte tenu de son âge, il pourrait apporter de nombreuses réponses quant à la création de la Terre et permettre de mieux comprendre comment la vie y est apparue.

La séparation entre Rosetta et Philae était prévue à 9 h 35 ce matin, mais la confirmation de l’opération n’arrivera que 28 minutes plus tard sur Terre, la faute au délai de transmission radio qu’implique les 510 millions de kilomètres de distance. Pour suivre en temps réel l’avancée de la mission, menée par l’Agence Spatiale Européenne et qui réunit tout de même 300 scientifiques venus de 8 pays européens, il suffit de s’abonner au compte Twitter de Rosetta, @ESA_Rosetta.

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