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La NASA est prête à envoyer un hélicoptère sur Mars

La NASA vient d’ajouter l’hélicoptère et son système de livraison au Rover Perseverance. Le lancement des deux engins est toujours prévu pour le 17 juillet prochain, et le drone devrait effectuer un premier vol martien fin mars 2021.

Malgré la pandémie de Covid-19, la NASA se doit de respecter le calendrier de la mission Mars 2020 pour être prête le 17 juillet prochain. En cas de retard, le lancement du Rover Perseverance devrait être repoussé de deux ans, la durée nécessaire pour que les positions de la Terre et de Mars soient à nouveau favorables. Le robot à six roues est donc en phase finale de préparation au Kennedy Space Center de Floride où il subit ses derniers tests. Les ingénieurs de la NASA viennent notamment d’intégrer l’hélicoptère qui l’accompagnera sur Mars.

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Image 1 : La NASA est prête à envoyer un hélicoptère sur Mars
Credit : NASA / JPL-Caltech

Les techniciens de la NASA ont arrimé avec succès le système de livraison de l’hélicoptère martien sous le ventre du Rover. Le dispositif qui contrôle le lancement du drone fonctionne parfaitement. Les premiers tests indiquent qu’il communique correctement avec le Rover, et que son système de recharge électrique est opérationnel. Avant de pouvoir déployer ses panneaux solaires, il sera en effet totalement tributaire des ressources énergétiques de Perpseverance.

Image 3 : La NASA est prête à envoyer un hélicoptère sur Mars

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L’hélicoptère de la NASA affiche des ambitions techniques plus que scientifiques

L’hélicoptère de Mars 2020 sera le premier engin volant dans une atmosphère extraterrestre. Un véritable défi technique qui a conduit la NASA à le priver de toute mission scientifique. L’appareil de moins de 2 kg a démontré qu’il pouvait voler en conditions martiennes dans la chambre à vide du Jet Propulsion Laboratory. Il lui reste à faire ses preuves sur la planète rouge. La mission prévoit un premier vol un mois et demi après l’atterrissage de Perseverance dans le cratère de Jezero le 18 février 2021. Le drone s’élancera alors dans le ciel martien pendant une période d’une trentaine de jours.

La mission Mars 2020 doit principalement rechercher des signes de vie microbienne passée, mais elle s’inscrit également dans un programme plus large pour préparer l’exploration de Mars par l’Homme. Avec le programme Artemis, la NASA compte d’abord retourner sur la Lune en 2024 et y installer progressivement une base permanente. 

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Source : NASA