Accueil » Actualité » La plus grosse étoile à neutrons découverte à ce jour mesure 30 km

La plus grosse étoile à neutrons découverte à ce jour mesure 30 km

J0740+6620, c’est le petit nom du pulsar découvert par des chercheurs de la West Virginia University. Il s’agit de l’étoile à neutron la plus massive découverte à ce jour, flirtant avec la limite qui la ferait s’effondrer sur elle-même en un trou noir.

Image 1 : La plus grosse étoile à neutrons découverte à ce jour mesure 30 km

En utilisant les données de l’observatoire de Green Bank aux Etats-Unis (Virginie-Occidentale), plus exactement le GBT (Green Bank Telescope), des chercheurs ont débusqué une étoile à neutron d’une masse équivalente à 2,17 fois celle du soleil (à ±0,1 près). Pour rappel, une étoile à neutrons est le reste d’une étoile massive qui a terminé sa vie en supernova.

Seulement 30 km de diamètre

Située à 4600 années lumières de la Terre, J0740+6620 devient l’étoile à neutrons la plus massive actuellement connue. Toute sa masse tient dans une sphère de seulement 20 à 30 km de diamètre. La densité est telle qu’une cuillère à café de cette matière « pèserait » sur Terre autant que l’humanité toute entière, soit 200 à 300 millions de tonnes.

Les valeurs mesurées pour cette étoile à neutrons la rapprochent des limites de taille et de masse au delà desquelles un tel astre s’écroule sur lui-même pour donner un trou noir.

La découverte est « un peu » due au hasard, les chercheurs travaillant à l’origine sur les ondes gravitationnelles émises par les pulsars. Pour cela, ils doivent observer de nombreux pulsars « millisecondes », des astres dont la période de rotation extrêmement rapide varie entre une à 10 millisecondes. A l’heure actuelle, moins de 200 pulsars de ce type sont connus. J0740+6620 possède une période de rotation d’environ 3 ms.